EE. UU. encuentra 500 muertes en internados de nativos americanos hasta ahora

FLAGSTAFF, Arizona. (AP) — Un estudio federal, el primero de su tipo, sobre los internados de nativos americanos que durante más de un siglo buscaron asimilar a los niños indígenas a la sociedad blanca identificó más de 500 muertes de estudiantes en las instituciones, pero las autoridades esperan que esa cifra aumente. exponencialmente a medida que continúa la investigación.

El informe del Departamento del Interior publicado el miércoles amplía a más de 400 la cantidad de escuelas que fueron establecidas o financiadas por el gobierno de los EE. UU., comenzando a principios del siglo XIX y continuando en algunos casos hasta fines de la década de 1960. La agencia identificó las muertes en los registros de unas 20 de las escuelas.

La oscura historia de los internados de nativos americanos, donde los niños fueron forzados a separarse de sus familias, se les prohibió hablar sus idiomas y, a menudo, se los maltrató, se ha sentido profundamente en todo el territorio indio y a través de generaciones.

Muchos niños nunca regresaron a casa, y el Departamento del Interior dijo que con una mayor investigación, el número de muertes estudiantiles conocidas podría ascender a miles o incluso a decenas de miles. Las causas incluyeron enfermedades, lesiones accidentales y abuso.

“Cada uno de esos niños es un familiar desaparecido, una persona que no pudo cumplir su propósito en esta Tierra porque perdieron la vida como parte de este terrible sistema”, dijo la secretaria del Interior, Deb Haaland, cuyos abuelos paternos fueron enviados a internado durante varios años.

La agencia está en el proceso de revisar miles de cajas que contienen más de 98 millones de páginas de registros, con la ayuda de muchos indígenas que tuvieron que superar su propio trauma y dolor. Contabilizar el número de muertes será difícil porque no siempre se mantuvieron registros.

El segundo volumen del informe cubrirá los sitios de entierro, así como la inversión financiera del gobierno federal en las escuelas y los impactos de los internados en las comunidades indígenas, dijo el Departamento del Interior. Hasta ahora ha identificado al menos 53 sitios de entierro en o cerca de internados, no todos los cuales tienen tumbas marcadas.

Los líderes tribales han presionado a la agencia para que se asegure de que los restos de los niños sean atendidos adecuadamente y devueltos a sus tribus, si así lo desean. Para evitar que los molesten, las ubicaciones de los sitios de entierro no se darán a conocer públicamente, dijo Bryan Newland, subsecretario de Asuntos Indígenas del Departamento del Interior.

En una conferencia de prensa el miércoles, Haaland contuvo las lágrimas al describir cómo el internado perpetúa la pobreza, los trastornos de salud mental, el abuso de sustancias y las muertes prematuras en las comunidades indígenas.

“Reconocer los impactos del sistema federal de internados indios no puede ser solo un cálculo histórico”, dijo. “También debemos trazar un camino a seguir para hacer frente a estos problemas heredados”.

Haaland, que es Laguna, anunció una iniciativa el pasado mes de junio para investigar el legado problemático de las escuelas y descubrir la verdad sobre el papel del gobierno en ellas. Las 408 escuelas que su agencia identificó operaban en 37 estados o territorios, muchos de ellos en Oklahoma, Arizona y Nuevo México.

Otros que hablaron incluyeron a Deborah Parker, directora ejecutiva de la Coalición Nacional de Curación de Internados de Nativos Americanos, quien con lágrimas en los ojos recordó historias de un internado en la reserva de Tulalip, de donde es oriunda en el estado de Washington. La escuela tenía una pequeña celda y un sótano donde al menos una niña era encadenada a un calefactor y golpeada de manera rutinaria, dijo. Otros se escondieron para protegerse del abuso.

“Me preocupa cuando comenzamos a abrir estas puertas para que los sobrevivientes de nuestro internado se presenten y compartan sus historias”, dijo Parker.

Basil Brave Heart asistió a la Misión del Santo Rosario en Pine Ridge, Dakota del Sur, en la década de 1940. Llamó a los estudiantes mayores que le cortaban el pelo una estrategia de “divide y vencerás” que hizo que los niños nativos participaran en su propia destrucción cultural.

Se le prohibió practicar las tradiciones espirituales de Lakota y hablar su idioma que, según dijo, tenía una resonancia espiritual que no se traduce fácilmente al inglés.

“Quitarnos nuestro idioma es enorme”, dijo el miércoles. “Va a nuestra identidad”.

El Departamento del Interior podría cambiar la cantidad de escuelas identificadas a medida que se recopilan más datos. La pandemia de coronavirus y las restricciones presupuestarias obstaculizaron parte de la investigación durante el año pasado, dijo Newland, un ciudadano de la comunidad india de Bay Mills.

El gobierno de los EE. UU. Dirigía directamente algunos de los internados. Iglesias católicas, protestantes y otras operaba otros con fondos federales, respaldados por leyes y políticas estadounidenses para “civilizar” a los nativos americanos. El gobierno federal aún supervisa más de 180 escuelas en casi dos docenas de estados que atienden a nativos americanos, pero las misiones de las escuelas son muy diferentes a las del pasado.

El informe del Departamento del Interior fue motivado por el descubrimiento de cientos de tumbas sin marcar en los antiguos sitios de escuelas residenciales en Canadá que trajeron recuerdos dolorosos para las comunidades indígenas.

Haaland también anunció el miércoles una gira de un año para los funcionarios del Departamento del Interior que permitirá a los exalumnos de los internados de las tribus nativas americanas, las aldeas nativas de Alaska y las comunidades nativas de Hawái compartir sus historias como parte de una colección permanente de historia oral.

Las condiciones en los internados y las escuelas residenciales varían en los EE. UU. y Canadá. Si bien algunos ex alumnos informaron experiencias positivas, los niños en las escuelas a menudo estaban sujetos a disciplina de estilo militar.

James LaBelle Sr., quien es inupiaq, dijo que asistió a culturas en dos internados federales donde aprendió sobre historia e idioma europeo y estadounidense, matemáticas y ciencia, pero nada sobre indígenas y tradiciones.

“Salí sin saber quién era”, dijo.

La coalición de internados, que creó un inventario inicial de las escuelas y compartió su investigación con el Departamento del Interior, elogió el trabajo del Interior pero señaló que el alcance de la agencia es limitado. La coalición ha identificado alrededor de otros 90 internados que quedan fuera de los criterios del gobierno federal.

El subcomité de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos escuchará el jueves testimonios sobre un proyecto de ley para crear una comisión de la verdad y la sanación siguiendo el modelo de una en Canadá. Parker dijo que es importante revelar una verdad más completa sobre lo que les sucedió a los niños nativos.

“Nuestros hijos merecen ser encontrados”, dijo. “Nuestros hijos merecen ser traídos a casa. Estamos aquí por su justicia. Y no dejaremos de abogar hasta que Estados Unidos rinda cuentas por el genocidio cometido contra los niños nativos”.

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Fonseca es miembro del equipo de Raza y Etnicidad de AP. Síguela en Twitter en https://twitter.com/FonsecaAP. El periodista de Associated Press Peter Smith en Pittsburgh, Pensilvania, contribuyó a este despacho.

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