Rafael Nadal se desmorona en arcilla, justo a tiempo para el Abierto de Francia

ROMA — Rápido y dominante en el primer set contra Denis Shapovalov, Rafael Nadal fue todo lo contrario en la recta final del Abierto de Italia el jueves por la noche.

Tarde al baile. Limpieza entre puntos. Haciendo muecas y ganando incluso en los cambios. Su angustia fue tan visible cuando las dobles faltas y los errores no forzados se acumularon al final del set final que incluso los fanáticos canadienses sentados en lo alto de las gradas de la cancha central ofrecieron aplausos solidarios a Nadal mientras su compatriota Shapovalov daba los toques finales a su victoria. 1-6, 7-5, 6-2, en octavos de final.

Shapovalov, un zurdo elástico y explosivo clasificado No. 16, tiene las herramientas para poner en problemas incluso a un Nadal sano. él lo golpeó en su primer partido en 2017 cuando Shapovalov aún era un adolescente, y debería haberlo derrotado en los octavos de final del año pasado en el Abierto de Italia cuando no logró convertir dos puntos de partido. También empujó a Nadal a cinco sets en el Abierto de Australia de este año.

Pero esto estaba lejos de ser un Nadal saludable, con su problema crónico en el pie izquierdo, conocido como enfermedad de Müller-Weiss, resurgiendo en su superficie favorita. Con el Abierto de Francia a la vuelta de la esquina, su estado de ánimo posterior fue tan pesimista y pensativo como puedo recordar en casi 20 años de seguir su carrera.

“Me imagino que llegará un momento en que mi cabeza dirá ‘Basta’”, dijo Nadal, 10 veces campeón del Abierto de Italia, en español, frunciendo los labios y sacudiendo la cabeza. “El dolor te quita la felicidad, no solo en el tenis sino en la vida. Y mi problema es que muchos días vivo con demasiado dolor”.

Nadal dijo que también tuvo que vivir tomando “una tonelada de antiinflamatorios diariamente para poder entrenar”.

“Esa es mi realidad”, dijo. “Y ha habido muchos días, como hoy, en que llega el momento que no puedo hacerlo”.

Terminó con 34 errores no forzados y solo 13 ganadores el jueves, y la pregunta ahora es si el jugador de tierra batida más exitoso de la historia podrá jugar en el Abierto de Francia, el torneo de Grand Slam que ha ganado un récord de 13 veces.

“Voy a seguir soñando con ese gol”, dijo Nadal sobre el torneo. “Lo negativo es que hoy no me es posible jugar, pero quizás en dos días las cosas mejoren. Esa es la cosa con lo que tengo en mi pie”.

El Abierto de Francia comenzará en nueve días el 22 de mayo, aunque es posible que Nadal no tenga que jugar hasta el 24 de mayo porque el Abierto de Francia, que comienza un domingo, organiza su primera ronda en tres días.

Aunque Nadal, que cumplirá 36 años el próximo mes, a menudo ha mostrado un asombroso espíritu de lucha y poderes de recuperación, este será un desafío como ningún otro para él en París en la primavera.

“Definitivamente es difícil verlo sufrir al final; Nunca quiero ver eso, especialmente con una gran leyenda como Rafa”, dijo Shapovalov, quien todavía tenía que producir un tenis audaz y grandes servicios para ganar el jueves. “Ojalá esté bien. Aporta mucho a nuestro deporte. Esperemos que esté en forma y listo para ir a por los franceses”.

El único equipo que Nadal ha triunfado en Roland Garros sin ganar un torneo sobre tierra batida a principios de año fue en 2020la temporada acortada por la pandemia cuando el inicio del Abierto de Francia se trasladó a octubre y se canceló casi toda la temporada en tierra batida.

Este año, el calendario ha vuelto a la normalidad pero no para Nadal. Después de un comienzo de temporada tórrido, con 20 victorias consecutivas y un récord de 21 títulos de Grand Slam en individuales en el abierto de Australiasu campaña en tierra batida se retrasó por un fractura por estrés en sus costillas que le impidieron competir o practicar normalmente durante seis semanas.

Regresó para el Abierto de Madrid este mes y fue molesto por la sensación española de 19 años. carlos alcaraz en los cuartos de final y ahora ha experimentado su primera derrota en el Abierto de Italia desde 2008, cuando Juan Carlos Ferrero, ex No. 1, ahora entrenador de Alcaraz, sorprendió a Nadal en la segunda vuelta.

Nadal ganó el Abierto de Francia de 2008 de todos modos, superando a su archirrival Roger Federer en la final, pero Nadal ya había ganado los títulos en Montecarlo, Barcelona y Hamburgo ese año.

Esta temporada, le faltan partidos y victorias en tierra batida, mientras que amenazas establecidas como Novak Djokovic y Stefanos Tsitsipas, y nuevas como Alcaraz, han establecido una base más firme.

“En última instancia, incluso los mejores jugadores no pueden vencer al Padre Tiempo”, dijo Brad Stine, el veterano entrenador estadounidense que ahora trabaja con Tommy Paul. “Está llegando a ese punto para Rafa. Lo que hizo en Australia fue más que excepcional, pero creo que hemos estado viendo el daño colateral de su gran comienzo de temporada. Si está saludable, sigue siendo un favorito semana tras semana, pero eso es importante. ‘Si el cuerpo se descompone’ no está incluido en el poema de Kipling”.

Esa es una referencia a “Si”, un extracto del cual está publicado en la entrada de los jugadores a la cancha central de Wimbledon.

Después de 15 años de ver a Nadal prevalecer casi siempre sobre la adversidad y la oposición en Roland Garros, es difícil imaginar que realmente no encontrará la manera de plantear un desafío.

“Lucharé por ello”, dijo sombríamente. “Seguiré creyendo durante esta semana y media”.

Lo que está claro es que, para variar, no debe ser el favorito. “De ninguna manera”, dijo Mark Petchey, el veterano entrenador y analista. “Muchos co-favoritos y jugadores con posibilidades reales de ganar”.

Su lista más larga incluye la campeón defensor, Djokovic; el otro finalista del año pasado, Tsitsipas; Alcaraz; Alejandro Zverev; Casper Ruud; y el joven italiano Jannik Sinner.

Nadal, desde que perdió ante Djokovic en un semifinal de cuatro sets en París el pasado mes de junio, ha disputado apenas cinco partidos sobre tierra batida, perdiendo dos de ellos.

Verlo luchar, y finalmente cojear el jueves, fue un recordatorio de que nada es eterno, ni siquiera Nadal en la superficie que él ha hecho suyo.

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