Diente antiguo de una niña descubierto en una cueva revela el misterio de los denisovanos, una especie hermana de los humanos modernos

Ngu Hao 2 dientes

Un primer plano del diente desde un punto de vista ‘a vista de pájaro’. Crédito: Fabrice Demeter (Universidad de Copenhague/CNRS París)

Los denisovanos, una especie hermana de los humanos modernos, habitaron Laos desde hace 164.000 a 131.000 años con importantes implicaciones para las poblaciones de África y Australia.

¿Qué conecta un hueso de un dedo y algunos dientes fósiles descubiertos en una cueva en las remotas montañas Altai de Siberia con un solo diente encontrado en una cueva en los paisajes de piedra caliza de Laos tropical?

La respuesta a esta pregunta ha sido establecida por un equipo internacional de investigadores de Laos, Europa, Estados Unidos y Australia.

El diente humano se encontró por casualidad durante un estudio arqueológico en un área remota de Laos. Los científicos han demostrado que se originó en la misma población humana antigua que se reconoció por primera vez en la cueva Denisova (apodada los denisovanos), en las montañas Altai de Siberia (Rusia).

Muestra de 1 diente TNH2

Vistas del espécimen TNH2-1. Crédito: Comunicaciones de la naturaleza

El equipo de investigadores hizo el mayor descubrimiento durante su campaña de excavación de 2018 en el norte de Laos. La nueva cueva Tam Ngu Hao 2, también conocida como Cobra Cave, se encuentra cerca de la famosa cueva Tam Pà Ling, donde anteriormente se habían encontrado otros importantes fósiles humanos (Homo sapiens) de 70.000 años de antigüedad.

El equipo internacional de científicos confía en que los dos sitios antiguos están vinculados a las ocupaciones de los denisovanos a pesar de estar a miles de kilómetros de distancia.

Sus hallazgos han sido publicados en Comunicaciones de la naturalezadirigido por la Universidad de Copenhague (Dinamarca), el CNRS (Francia), la Universidad de Illinois Urbanna-Champaign (EE. UU.), el Ministerio de Información, Cultura y Turismo, Laos y respaldado por el trabajo microarqueológico realizado en

¿Qué vincula un hueso de un dedo y algunos dientes fósiles encontrados en una cueva en las remotas montañas Altai de Siberia con un solo diente encontrado en una cueva en los paisajes de piedra caliza de Laos tropical? La respuesta a esta pregunta ha sido establecida por un equipo internacional de investigadores de Laos, Europa, Estados Unidos y Australia. Crédito: Universidad de Flinders

El autor principal y profesor asistente de paleoantropología en la Universidad de Copenhague, Fabrice Demeter, dice que los sedimentos de la cueva contenían dientes de herbívoros gigantes, elefantes antiguos y rinocerontes que se sabía que vivían en ambientes boscosos.

“Después de todo este trabajo siguiendo las muchas pistas escritas en fósiles de áreas geográficas muy diferentes, nuestros hallazgos son significativos”, dice el profesor Demeter.

“Este fósil representa el primer descubrimiento de denisovanos en el sudeste asiático y muestra que los denisovanos estaban en el sur al menos hasta Laos. Esto está de acuerdo con la evidencia genética encontrada en las poblaciones del sudeste asiático de hoy en día”.

Vista desde la cueva Denisova

Una vista desde el interior de la cueva Denisova en las montañas de Altai de Rusia. Tenga en cuenta la vegetación y el clima muy diferentes en comparación con Laos. Crédito: Mike Morley, Universidad de Flinders

Tras un análisis muy detallado de la forma de este diente, el equipo de investigación identificó muchas similitudes con los dientes de Denisovan en la meseta tibetana, el único otro lugar donde se han encontrado fósiles de Denisovan.

Esto sugirió que lo más probable es que fuera un denisovano que vivió hace entre 164 000 y 131 000 años en los cálidos trópicos del norte de Laos.

El profesor asociado Mike Morley del Laboratorio de Microarqueología de la Universidad de Flinders dice que el sitio de la cueva llamado Tam Ngu Hao 2 (cueva Cobra) se encontró en lo alto de las montañas de piedra caliza que contenían restos de un antiguo sedimento de cueva cementado lleno de fósiles.

Sedimentos de cuevas in situ de Ngu Hao 2

Interior de la cueva Ngu Hao 2 que muestra el sedimento remanente de la cueva adherido a la pared de la cueva. La roca blanquecina que la recubre es una colada que cubre todo el depósito. Crédito: Fabrice Demeter (Universidad de Copenhague/CNRS París)

“Básicamente, hemos encontrado la ‘pistola humeante’: este diente denisovano muestra que alguna vez estuvieron presentes tan al sur en los paisajes kársticos de Laos”, dice el profesor asociado Morley.

La complejidad del sitio creó un desafío para la datación y requirió dos equipos australianos.

El equipo de la Universidad de Macquarie, dirigido por la profesora asociada Kira Westaway, proporcionó la datación de los sedimentos de las cuevas que rodean a los fósiles; y el equipo de la Universidad Southern Cross dirigido por el profesor asociado Renaud Joannes-Boyau realizó la datación directa de los restos fósiles desenterrados.

“Establecer un contexto sedimentario para el lugar de descanso final de los fósiles proporciona una verificación interna de la integridad del hallazgo: si los sedimentos y los fósiles tienen una edad similar, como se ve en Tam Ngu Hao 2, entonces sabemos que los fósiles no fueron enterrados. mucho después de que el organismo muriera”, dice la profesora asociada Kira Westaway.

Un breve videoclip de Ngu Hao 2 (Cueva Cobra) en el norte de Laos. La entrada a la cueva está a la izquierda. Crédito: Fabrice Demeter (Universidad de Copenhague/CNRS París)

La datación directa de los restos fósiles es crucial si queremos entender la sucesión de eventos y especies en el paisaje.

“La buena concordancia de las diferentes técnicas de datación, tanto del sedimento como de los fósiles, atestigua la calidad de la cronología de las especies en la región. Y esto tiene muchas implicaciones para la movilidad de la población en el paisaje”, dice A. Prof. Renaud Joannes-Boyau de la Universidad Southern Cross.

Es probable que los fósiles se dispersen en el paisaje cuando fueron arrastrados a la cueva durante una inundación que depositó los sedimentos y los fósiles.

Desafortunadamente, a diferencia de la cueva Denisova, las condiciones húmedas en Laos significaron que la antigua[{” attribute=””>DNA was not preserved. However, the archaeological scientists did find ancient proteins suggesting the fossil was a young, likely female, human likely aged between 3.5 – 8.5 years old.

The finding suggests Southeast Asia was a hotspot of diversity for humans with at least five different species setting up camp at different times; H. erectus, the Denisovans/Neanderthals, H. floresiensis, H. luzonensis, and H. sapiens.

Southeast Asian caves could provide the next clue and further hard evidence to understand these complex demographic relationships.

Reference: “A Middle Pleistocene Denisovan molar from the Annamite Chain of northern Laos” by Fabrice Demeter, Clément Zanolli, Kira E. Westaway, Renaud Joannes-Boyau, Philippe Duringer, Mike W. Morley, Frido Welker, Patrick L. Rüther, Matthew M. Skinner, Hugh McColl, Charleen Gaunitz, Lasse Vinner, Tyler E. Dunn, Jesper V. Olsen, Martin Sikora, Jean-Luc Ponche, Eric Suzzoni, Sébastien Frangeul, Quentin Boesch, Pierre-Olivier Antoine, Lei Pan, Song Xing, Jian-Xin Zhao, Richard M. Bailey, Souliphane Boualaphane, Phonephanh Sichanthongtip, Daovee Sihanam, Elise Patole-Edoumba, Françoise Aubaile, Françoise Crozier, Nicolas Bourgon, Alexandra Zachwieja, Thonglith Luangkhoth, Viengkeo Souksavatdy, Thongsa Sayavongkhamdy, Enrico Cappellini, Anne-Marie Bacon, Jean-Jacques Hublin, Eske Willerslev and Laura Shackelford, 17 May 2022, Nature Communications.
DOI: 10.1038/s41467-022-29923-z