Bongalo: ¿Podría esta startup respaldada por Google convertirse en la respuesta de África a Airbnb?

(CNN) — Desde su lanzamiento en 2008, Airbnb ha conquistado la industria de los viajes. Compartir una casa o alquilar un apartamento se ha convertido en una alternativa de moda y, a menudo, más asequible que reservar una habitación de hotel.

Más de una década después, la compañía ha 6 millones de listados activos en todo el mundo en más de 200 países. Pero una región que aún tiene que abrirse paso es África.
A pesar de crecimiento rápido en la última década, Airbnb tenía alrededor 130.000 listados en todo el continente en 2018 (la empresa no desvela cifras más recientes), con la mayoría en Sudáfrica. A modo de comparación, en mayo de 2019, había más de 80.000 propiedades solo en Londres, según las autoridades de la ciudad.
El fundador de la startup camerunesa, Nghombombong Minuifuong, lo atribuye no a la falta de oferta o demanda, sino a la ausencia de un método de pago que prevalece especialmente en el continente. Los huéspedes y anfitriones de Airbnb no pueden usar dinero móvil, un sistema que permite a los usuarios enviar y recibir dinero a través de un teléfono celular. Esto se está volviendo cada vez más popular en África, donde hay más de medio billón de cuentas registradassegún Global System for Mobile Communications (GSMA), un grupo comercial de la industria.
Bongalo tiene anuncios en 12 ciudades de Camerún y Ruanda.

Bongalo tiene anuncios en 12 ciudades de Camerún y Ruanda.

bongalo

Por eso se puso en marcha bongalouna plataforma de alquiler de viviendas que acepta dinero móvil y compite por convertirse en el propio Airbnb de África.

“Mi visión es construir una plataforma que… mejore los viajes por África al conectar a las personas con lugares asequibles para quedarse”, dice.

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En términos de escala, la puesta en marcha aún palidece en comparación con Airbnb. Bongalo se lanzó en Camerún en 2017 como una empresa de bienes raíces, pero en 2019 se mudó a Ruanda, cambiando a su modelo actual. Tiene más de 1000 propiedades listadas en total en ambos países y más de 5000 usuarios, dice Minuifuong, pero espera que la demanda aumente a medida que los africanos puedan viajar más libremente por el continente con el levantamiento de las restricciones de Covid.

El turismo interno en todo el continente se ha recuperado rápidamente desde el brote de Covid-19, dice Christele Chokossa, consultora de la empresa de investigación de mercado Euromonitor International, gracias en parte a los requisitos de viaje menos estrictos dentro de África y a la industria del turismo que se enfoca en los viajeros locales, dice. .

Pero un alojamiento bueno y barato puede ser difícil de conseguir. LA informe 2019 sobre la hospitalidad en África, de la agencia de viajes en línea Jumia Travel, señala que “el costo sigue siendo uno de los principales obstáculos para un desarrollo más rápido del turismo local” y que la tecnología será clave para reducir los precios. El precio promedio de un hotel en las ciudades más populares de África es de $50 por noche, dice.

Los listados de Bongalo generalmente cuestan alrededor de $ 40 por noche, dice Minuifuong. Las propiedades, que se verifican antes de incluirse en la lista, se pueden reservar a través del sitio web de la empresa y pronto estarán disponibles en una aplicación. La plataforma es especialmente popular entre los clientes de entre 25 y 35 años, agrega.

“La generación más joven de viajeros expertos en tecnología ha estado adoptando la conveniencia y la asequibilidad de la economía de alquiler compartido en los últimos años”, dice Chokossa. “En países como Camerún, la penetración mejorada de Internet y las redes sociales dio lugar a opciones asequibles de alquiler de apartamentos en hoteles, ya que permitió a los propietarios promocionar sus servicios fácilmente”.

Pagar por teléfono

Al aceptar dinero móvilBongalo también ayuda a los clientes a evitar las tarifas de transacción y conversión de moneda que conlleva el pago con tarjeta de crédito o débito, y aprovecha el mercado “no bancarizado” de África, ya que no se requiere una cuenta bancaria ni acceso a Internet.
Esto es crucial en el África subsahariana, donde menos de la mitad de la población adulta tiene una cuenta bancaria tradicional, según el Banco Mundial. Pero el dinero móvil también se ha convertido en una opción de pago preferida para muchas personas con cuentas bancarias, dice Minuifuong.

“La solución ha calado tanto en el continente africano, y todo el mundo confía en ella por su sencillez y su seguridad. La gente prefiere usarla a las tarjetas”, dice.

Según la GSMA, la región representó 64% del valor del dinero móvil negociado a nivel mundial en 2020, un total de $ 490 mil millones.

Bongalo también acepta tarjetas de crédito y débito, lo que atrae a los turistas internacionales o a la diáspora africana, dice Minuifuong, aunque agrega que la mayoría de los huéspedes viven en el continente y alrededor de la mitad de ellos suelen viajar dentro de su propio país. Para los menos expertos en tecnología que no quieren reservar en línea, la startup se ha asociado con agentes de viajes independientes que pueden reservar una propiedad directamente para el cliente o incluirla como parte de un paquete de viaje más amplio.

soluciones locales

En 2022, Minuifuong quiere expandir las operaciones de Bongalo a Costa de Marfil, Senegal y Kenia. A largo plazo, espera que esté disponible en todos los países africanos.

Nghombombong Minuifuong (tercero desde la izquierda) fundó Bongalo hace cinco años.

Nghombombong Minuifuong (tercero desde la izquierda) fundó Bongalo hace cinco años.

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Competir con Airbnb será una tarea difícil ya que “se ha convertido en un nombre familiar en todo el continente”, dice Chokossa. Pero señala que el mercado africano sigue estando poco penetrado y que las empresas emergentes como Bongalo, que adaptan los servicios a los consumidores locales, “podrían intensificar la competencia en el futuro, especialmente si reciben el apoyo de inversores internacionales”.

Hasta ahora, Bongalo ha recibido $320,000 a través de Black Founders Fund de Google en Áfricaun esquema que verá una inversión de $ 4 millones en 60 nuevas empresas fundadas por negros en el continente, y actualmente se está incrementando a una ronda de financiación inicial.

Incluso si Airbnb comenzara a aceptar pagos con dinero móvil, Minuifuong confía en que todavía hay espacio para su negocio.

“Competir con Airbnb es muy posible porque entendemos cómo funciona el mercado”, dice. “Se trata de que las personas se centren más en lo local y utilicen soluciones hechas localmente”.

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