Dentro de la venta de Chelsea: bolsillos profundos, promesas privadas y ofertas paralelas

LONDRES (AP) — El gobierno británico dio el miércoles su bendición a la compra del Chelsea FC, uno de los equipos de primer nivel del fútbol europeo, por parte de un grupo de inversión liderado por estadounidenses después de decidir que tenía suficientes garantías de que nada de lo recaudado por el precio de venta récord… $ 3.1 mil millones: fluirían al propietario ruso del club.

La aprobación del gobierno marcó el final no solo del acuerdo más costoso en la historia del deporte, sino también posiblemente del más tenso, críptico y político.

En los tres meses transcurridos desde que el oligarca ruso propietario del Chelsea, Roman Abramovich, puso apresuradamente a su equipo en el mercado, el destino del club se ha jugado no solo en los campos de algunas de las competiciones de fútbol más ricas del mundo, sino también en los pasillos del poder en Westminster y las altísimas torres de Wall Street. Y todo ello en el contexto de las sanciones financieras paralizantes impuestas tras la invasión rusa de Ucrania.

“Ahora estamos satisfechos de que el producto total de la venta no beneficiará a Roman Abramovich ni a ninguna otra persona sancionada”, dijo el gobierno en un comunicado.

El camino hacia un acuerdo ha enredado a un elenco de personajes poco probable: fondos de capital privado y fideicomisos extraterritoriales anónimos; legisladores en Gran Bretaña y Portugal; un multimillonario suizo octogenario y la estrella del tenis estadounidense Serena Williams; un enigmático oligarca ruso y un rabino portugués poco conocido, y presentaba un pasaporte impugnado, conversaciones de paz en tiempos de guerra e incluso informes de un intento de envenenamiento.

Su final deja tantas preguntas como respuestas. Todo lo que se puede decir con certeza es que un grupo liderado por el copropietario de Los Angeles Dodgers, Todd Boehly, y financiado en gran parte por la firma de capital privado Clearlake, ahora controlará al Chelsea, seis veces campeón de Inglaterra y dos veces campeón de Europa, y Abramovich. no lo haré

Abramovich primero indicó su intención vender Chelsea, el más destacado de sus activos con diferencia, casi tan pronto como el ejército ruso cruzó Ucrania a fines de febrero, y solo una semana antes. Bretaña y la Unión Europea lo identificó como un aliado clave del presidente Vladimir V. Putin de Rusia y congeló sus activos.

Sin embargo, completar un trato ha resultado diabólicamente complicado. El obstáculo final para una venta se resolvió recién esta semana, cuando los legisladores en Gran Bretaña quedaron suficientemente satisfechos de que se había liquidado un préstamo de 2.000 millones de dólares adeudado a un fideicomiso en el extranjero, que se creía controlado por Abramovich. Los funcionarios del gobierno británico trataron entonces de tranquilizar a sus homólogos en Portugal, que había otorgada Pasaporte portugués de Abramovich con la ayuda de un rabino en 2018, y la Unión Europea, que impuso sus propias sanciones a Abramovich en marzo. Ambos también deben aprobar la venta debido a su ciudadanía portuguesa.

Pero el préstamo no fue la única complicación que enfrentó Raine, el banco de inversión con sede en Nueva York contratado por Abramovich para manejar la venta. El acuerdo con el grupo de Boehly llegó con una maraña de condiciones, algunas puestas por el gobierno británico, otras por Raine y otras por el mismo Abramovich, todas ellas llamativas en el contexto de la venta de un equipo deportivo.

Los cuatro posibles pretendientes identificados por Raine como contendientes serios: el grupo de Boehly; una encabezada por el empresario británico Martin Broughton que incluía Williams y el piloto de Fórmula 1 Lewis Hamilton entre sus socios; otra financiada por Steve Pagliuca, dueño de los Boston Celtics de la NBA; y uno de la familia Ricketts, que controla los Cachorros de Chicago del béisbol, no solo se les pidió que pagaran un precio asombroso por el equipo, sino que también se comprometieran con la cantidad de promesas, que incluyen hasta $ 2 mil millones más en inversiones en Chelsea.

A los pretendientes del club se les dijo, por ejemplo, que no pueden vender su participación dentro de la primera década de propiedad y que deben destinar $ 125 millones para el equipo femenino del club; invertir millones más en la academia y las instalaciones de entrenamiento del club; y comprometerse a reconstruir Stamford Bridge, el antiguo estadio del Chelsea en el oeste de Londres.

Al mismo tiempo, Abramovich insistió en que todas las ganancias de la venta se destinarían a una nueva organización benéfica para beneficiar a las víctimas de la guerra en Ucrania. Para asegurarse de que no obtenga el control de ese dinero, el gobierno británico requerirá que primero se coloque en una cuenta bancaria congelada que controla. Solo entonces examinará todos los planes para el fondo que está elaborando Mike Penrose, exjefe de una rama de la organización benéfica infantil de las Naciones Unidas, UNICEF, y emitirá una licencia especial que permitirá a la organización benéfica tomar el control de los fondos.

“Ahora comenzaremos el proceso para garantizar que las ganancias de la venta se utilicen para causas humanitarias en Ucrania, apoyando a las víctimas de la guerra”, dijo el gobierno en su comunicado.

La caridad fue solo una de las peculiaridades del acuerdo organizado por Joe Ravitch, el cofundador de Raine que dirigió la venta.

A los nuevos propietarios tampoco se les permitirá cobrar dividendos ni comisiones de gestión ni cargar al equipo con deudas, términos que los banqueros relacionados con la venta han descrito como “cláusulas anti-Glazer”, una referencia a los impopulares propietarios del Manchester United que tomaron el control. del club en una compra apalancada en 2005.

Varias personas cercanas al proceso dijeron que la oferta de Boehly finalmente fue seleccionada del grupo de pretendientes adinerados debido a su voluntad de cumplir con las cláusulas. (Al menos una de esas personas, que trabajó en la oferta respaldada por Pagliuca, dijo que su grupo se retiró de la carrera debido a la naturaleza de las condiciones).

La Premier League ya firmado en la venta de Chelseaanunciando el martes que había examinado y aprobado el nuevo “sujeto a que los propietarios del gobierno emitan la licencia de venta requerida y la finalización satisfactoria de las etapas finales de la transacción”.

Sin embargo, no está claro qué sucederá si Boehly y sus socios deciden incumplir cualquiera de las condiciones una vez que tengan el control del club. Cualquier papel de supervisión recaerá en la organización benéfica, la única entidad externa que aún está inextricablemente vinculada tanto a Chelsea como a Abramovich, o la influencia continua de dos lugartenientes clave de Abramovich que esperan permanecer en sus puestos con los nuevos propietarios.

Ambos ejecutivos, el presidente del club Bruce Buck y Marina Granovskaia, una empresaria nacida en Rusia que pasó de ser la asistente personal de Abramovich a la respuesta oficial más importante para los intercambios de fútbol en Chelsea, ganarán alrededor de $ 12.5 millones por su trabajo en la venta. Las comisiones a la gerencia, por un total de $ 50 millones, y la tarifa a Ravitch, que se cree que oscila entre el 0,5 y el 1 por ciento del valor del acuerdo, se pagarán del balance del club y no de los fondos de venta, según una persona. familiarizado con la estructura del acuerdo.

Los funcionarios del gobierno británico se habían enfrentado con los ejecutivos y financieros de Chelsea sobre la creación legal de una resolución vinculante para evitar que Abramovich tuviera acceso al dinero que públicamente dijo que estaba dispuesto a renunciar.

En cuestión estaba una empresa llamada Camberley International Investments, dirigida por un fideicomisario chipriota en nombre de lo que Las autoridades británicas creen era Abramovich y sus hijos. Camberley prestó $ 2 mil millones a Fordstam, la compañía a través de la cual Abramovich controlaba Chelsea, para financiar sus gastos y operaciones. El reclamo de Camberley contra Fordstam ya se resolvió y su fideicomisario renunció recientemente.

Fue solo en ese momento, cuando se avecinaba la fecha límite del 31 de mayo para completar la venta, que el gobierno británico se movió para aprobar el acuerdo.

Para los fanáticos del Chelsea, la venta marca el final de una temporada que a veces se volvió absurda. Las sanciones impuestas a Abramovich —y por extensión al Chelsea— afectaron todo lo relacionado con los viajes del equipo a la impresión y venta de programas de juego. Miles de asientos vacíos salpicaron Stamford Bridge durante los juegos durante los últimos meses de la temporada después de la prohibición de la venta de boletos nuevos, y la confusión en la lista se avecinaba debido a una moratoria en la firma y venta de jugadores.

Eso ahora se levantará, y se dice que los jugadores del Chelsea y el gerente Thomas Tuchel buscan con urgencia claridad de Boehly y su grupo sobre sus planes. Está previsto que al menos dos defensores clave abandonen el Chelsea este verano, y al menos dos jugadores más, incluido el capitán del club, César Azpilicueta – se espera que sigan.

Boehly, una presencia habitual en los partidos del Chelsea desde que se anunció su toma de posesión el 6 de mayo, ha dicho ampliamente que le gustaría mantener al Chelsea como una fuerza importante en el fútbol. Sin embargo, es poco probable que un grupo respaldado en gran medida por una firma de capital privado sea tan indulgente como lo fue Abramovich como propietario.

En casi dos décadas en Chelsea, Abramovich era una presencia familiar pero casi silenciosa en Stamford Bridge, feliz de dejar que su dinero hablara. Bajo su liderazgo, Chelsea se transformó en una verdadera superpotencia europea, ganando cinco títulos de la Premier League y dos coronas de la Champions League empleando una sucesión de entrenadores de primer nivel e invirtiendo miles de millones de dólares en jugadores.

Su generosidad cambió al Chelsea, pero también al fútbol en general, marcando el comienzo de una era de gastos ilimitados en la que las tarifas de transferencia y los salarios de los jugadores aumentaron a niveles impensables solo unos años antes. También tuvo un precio que los ingresos de Chelsea, sin importar cuánto crecieran en esos años de abundancia, no podían igualar. A lo largo de su mandato, Abramovich usó su gran fortuna personal para subsidiar pérdidas que ascendían a $ 1 millón por semana.

Sin embargo, así como la llegada de Abramovich en 2003 abrió la puerta a una nueva era para el fútbol inglés, su partida también sirve como marcador.

Si bien la escasez puede explicar parte de la prisa por pagar una prima por Chelsea (después de todo, los equipos más grandes del fútbol rara vez están a la venta), no está claro cuándo o cómo, un grupo de inversores de capital privado que navegó aguas tan traicioneras y confusas para obtener el control del club puede comenzar a obtener un retorno de su inversión.

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