Hershel Williams, un héroe en la batalla por Iwo Jima, muere a los 98 años

Hershel Williams, el último sobreviviente entre los 472 militares que recibieron la Medalla de Honor por su valentía extraordinaria en la Segunda Guerra Mundial y el receptor vivo más antiguo de la medalla, murió el miércoles en Huntington, W.Va. Tenía 98.

Su muerte, en el Centro Médico de Asuntos de Veteranos de Huntington, fue anunciada por la Fundación Woody Williams.

El cabo Williams yacía boca abajo sobre las cenizas volcánicas negras de Iwo Jima la mañana del 1 de febrero. El 23 de enero de 1945, cuando se sobresaltó por los gritos de vítores. “De repente, los infantes de marina a mi alrededor comenzaron a saltar, disparando sus armas al aire”, le dijo a la División de Historia del Cuerpo de Marines mucho después. “Mi cabeza estaba enterrada en la arena. Luego miré hacia arriba y vi Old Glory en la cima del monte Suribachi”.

El izado de una gran bandera estadounidense por parte de seis infantes de marina en la cima de Iwo Jima, fotografiado por Joe Rosenthal de la Prensa Asociadase convirtió en una imagen perdurable del luchador estadounidense en la Segunda Guerra Mundial.

Pero la lucha por esa isla administrada por los japoneses y sus aeródromos a unas 750 millas al sur de Tokio, que necesitan las Fuerzas Aéreas del Ejército para apoyar las misiones de bombardeo de largo alcance sobre Japón, estaba apenas en su quinto día cuando se izó la bandera. La batalla apenas comenzaba para el cabo Williams, un marine de 21 años de Virginia Occidental.

Esa tarde, oye aniquiló siete pastilleros japoneses con lanzallamas, abriendo una brecha que permitió a los tanques y vehículos de transporte de personal de la Marina atravesar las defensas enemigas. Corrió de un pastillero a otro, milagrosamente intacto por el intenso fuego de ametralladora japonesa que rebotaba en su equipo, sonando, como él lo dijo, como un martillo neumático.

Durante su incursión de apoyo de cuatro horas, en la que recibió fuego de varios compañeros de la Infantería de Marina, dos de los cuales murieron durante la misión, el cabo Williams regresó cinco veces a su cuartel general para conseguir nuevos lanzallamas cuando su suministro de combustible diesel y gasolina de alto octanaje. Se acabó.

Recibió la Medalla de Honor, el premio más alto de la nación por su valor, de manos del presidente Harry S. Truman en octubre de 1945. La mención decía que su “determinación inquebrantable y su extraordinario heroísmo frente a la despiadada resistencia enemiga fueron directamente fundamentales para neutralizar uno de los puntos fuertes japoneses más fanáticamente defendidos encontrados por su regimiento.”

Un total de 27 infantes de marina y militares recibieron la medalla, 14 de ellos a título póstumo, por heroísmo en la batalla de 36 días por Iwo Jima.

Décadas después de la Segunda Guerra Mundial, se otorgó la Medalla de Honor a más de dos docenas de militares afroamericanos y asiáticoamericanos que habían participado en hazañas de combate extraordinarias en la guerra pero que habían sido pasados ​​por alto, presumiblemente como resultado de prejuicios raciales, trayendo el total de destinatarios a 472.

La Medalla de Honor también se otorgó a un militar no identificado muerto en la Segunda Guerra Mundial y a otro que murió en la Guerra de Corea cuando sus restos fueron enterrados de nuevo en la Tumba del Soldado Desconocido en el Cementerio Nacional de Arlington en 1958, uniéndose a un militar no identificado de la Primera Guerra Mundial. .

Hershel Woodrow Williams, conocido como Woody, nació el 1 de octubre. El 2 de enero de 1923, en la pequeña comunidad de Quiet Dell, W.Va., el más joven de los 11 hijos de Lloyd y Lurenna Williams. Seis de sus hermanos y hermanas habían muerto durante la pandemia de gripe de 1918-19.

Ayudó a sus padres a administrar su pequeña granja lechera; después de que su padre muriera de un ataque al corazón cuando Woody tenía 11 años, su hermano Lloyd Jr. se hizo cargo de la granja con la ayuda de los otros niños. Más tarde dejó la escuela secundaria para unirse al Cuerpo de Conservación Civil de la era de la Depresión, trabajando en proyectos en Montana.

Cuando era joven, le habían impresionado los uniformes de gala azul y el porte de algunos muchachos de su ciudad natal en licencias de la Infantería de Marina. Se alistó en la Infantería de Marina en mayo de 1943. Tenía solo 5 pies y 6 pulgadas de alto, la estatura mínima requerida por el servicio, y pesaba solo 135 libras, pero estaba bien musculado por su trabajo agrícola.

El cabo Williams entró en combate en Guam un año después y luego llegó a Iwo Jima con el 21º de Infantería de Marina de la Tercera División de Infantería de Marina. Cuando los vehículos blindados de la Marina se empantanaron en su intento de penetrar en la red de posiciones de defensa japonesas, su comandante le preguntó si podía hacer algo para apoyarlos.

Así comenzó su incursión lanzallamas de un solo hombre.

Le dijo a Larry Smith para la historia oral “Iwo Jima” (2008) que “tenías que acercarte a 20 yardas de un pastillero, con balas de ametralladora disparando”.

“Una vez, salieron los hombres en un pastillero”, recordó. “Mientras venían corriendo hacia mí con sus rifles y bayonetas listas, corrieron directamente hacia el fuego de mi lanzallamas. Como en cámara lenta, simplemente se cayeron”.

El cabo Williams sufrió una herida en la pierna por metralla 11 días después, pero permaneció en Iwo Jima hasta que terminó la batalla.

Iwo Jima fue el punto medio de los bombarderos B-29 de las Fuerzas Aéreas del Ejército que partieron de sus bases en las Islas Marianas para bombardear Japón. La captura de sus pistas de aterrizaje le dio a Estados Unidos una base para los aviones de combate que escoltaban a los bombarderos y proporcionó lugares de aterrizaje de emergencia para los B-29 dañados que regresaban de sus misiones.

Pero la incautación de esa lengua de escombros volcánicos de ocho millas cuadradas fue excesivamente costosa. Más de un tercio de los 70.000 infantes de marina que invadieron Iwo Jima, de la Tercera, Cuarta y Quinta Divisiones de Infantería de Marina, resultaron muertos o heridos. Todos menos mil de los 20.000 defensores japoneses murieron en la batalla.

Señor. Williams dejó el servicio militar activo en noviembre de 1945 y regresó a su natal Virginia Occidental, donde fue consejero de la Administración de Veteranos. Permaneció en el Cuerpo de Marines como reservista y se retiró como suboficial en jefe en 1969. Su fundación recauda dinero para otorgar becas a niños que han perdido a uno de sus padres en la guerra.

En marzo de 2020, él asistió a la ceremonia en Norfolk, Va., para la puesta en servicio del buque de guerra Hershel “Woody” Williams.

Señor. La esposa de Williams, Ruby (Meredith) Williams, con quien se casó en 1945, murió en 2007. Tuvieron dos hijas, Travie Jane y Tracie Jean, así como nietos y bisnietos. La información completa sobre los sobrevivientes no estuvo disponible de inmediato.

En febrero de 2011, Señor. Portavoz de Williams el buque de asalto anfibio Iwo Jima en Norfolk en el 66º aniversario de la batalla. “Solo pretendo ser el guardián de la medalla”, dijo. “Se otorgaron 27 medallas, pero hubo muchos otros que hicieron tanto, si no más”.

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