Sam Gilliam ‘dio un paso que la mayoría de la gente no entendía que era posible’

Cuando el pintor Sam Gilliam murió El pasado fin de semana a los 88 años, dejó atrás obras de arte pioneras, en particular sus lienzos drapeados teñidos con flores de color que cambiaron para siempre la forma en que el mundo concibe una pintura. Pero también dejó un legado más personal: su impacto en compañeros artistas y amigos.

el escultor Melvin Edwardsde 85 años, fue amigo de Gilliam durante más de 50 años, formando una estrecha trío con el pintor William T. Williams. Edwards y Gilliam eran dueños del trabajo del otro y se interrogaban sin cesar sobre el proceso, a veces hablando tres o cuatro veces al día.

“Siempre estábamos preguntando por qué el otro había hecho algo de cierta manera”, dijo Edwards, quizás mejor conocido por su “Fragmentos de Lynch” y serie de alambre de púas. “Pero esa era la naturaleza del trabajo de Sam: siempre cuestionaba el espacio”.

Solo dos días después de la muerte de Gilliam, Edwards y Johnson hablaron sobre cómo están procesando su vida y su trabajo, su decisión de quedarse en Washington, DC y su éxito al ser su mejor crítico, en una conversación que ha sido editada y resumida.

¿Cómo ve ahora el movimiento característico de Sam: quitar el lienzo de la pared y cubrirlo, que dijo que se inspiró en parte en la ropa tendida en los tendederos?

MELVIN EDWARDS Sam era un pintor muy bueno que era curioso y experimental. Pensar en las superficies en las que se hizo el arte no comenzó con Sam, pero dio un paso que la mayoría de la gente no entendió que era posible. Sam dio el paso. Algunas personas que estaban prestando atención a ese tipo de cosas lo vieron de la manera correcta e inmediatamente lo bendijeron.

A menudo, los becarios reconocen rápidamente las implicaciones del estilo y el posible significado. Una de las primeras cosas que hice involucró elementos suspendidos de acero y cadenas. Cuando Sam y yo nos presentamos juntos en el Museo del estudio en Harlem [in a landmark 1969 show], estaba haciendo la primera de mis piezas de alambre de púas, algunas de las cuales estaban unidas a la pared, algunas de las cuales estaban suspendidas. Y casi dábamos por sentado que los dos estábamos dando pasos.

Entonces hubo estas ediciones y ecos entre ustedes, ¿verdad??

EDUARDO Mira, todo es un arte visual, no se trata de etiquetar. Es arriba o abajo o izquierda o derecha. Para mí y para la mayoría de los artistas, es como tener un bebé. Cuando estás teniendo sexo no estás pensando en cómo le pondrás nombre al bebé.

Rashid, ¿cuáles fueron los puntos de entrada para ti con el trabajo de Sam?

RASHID JOHNSON Hay muchas, pero la más importante es su relación con la improvisación, su capacidad para responder en tiempo real con gestos, marcas y toma de decisiones de una manera que está en línea con la mayor forma de arte y la innovación más ambiciosa de Estados Unidos: el jazz. música. Hablamos de eso. Solo viendo a Sam explorar con un sentido honesto y radical de sí mismo. Esa radicalidad estaba unida a la improvisación y la innovación.

¿Qué innovaciones en particular?

JOHNSON Sus biseles para mí son una innovación tan ambiciosa como la manumisión del lienzo del bastidor. [Gilliam’s “Beveled-Edge” or “Slice” paintings, a series that began in the late 1960s, were made on beveled-edge stretchers that projected off the wall.] Creo que hay algo realmente significativo en ese trabajo.

Cariño, ¿estás de acuerdo?

EDUARDO No tenías que saber qué camino tomaría Sam. Las piezas fueron apoyadas en una variedad de formas. Por ejemplo, en los últimos mostrar al ritmo [featuring Edwards and Williams], los caballetes que usó fueron un contraste perfecto para Sam, extendiendo su trabajo horizontalmente. Tenía una escala humana, mientras que las otras piezas de esa exposición nos llevaron directo al techo.

Sam era bastante competitivo y hablaba de querer ganar el juego del arte: los artistas ya no hablan así.

JOHNSON Algo de eso es generacional. Los artistas mayores están más dispuestos a admitir el espíritu competitivo. Es diferente de hoy. Tengo tanto respeto por ese pensamiento. Hay una belleza en tratar de ganar. Incluso si no hay un oponente directo.

Era jugador de tenis, y tal vez eso se relacionara con el impulso de competir.

EDUARDO Cuando hablamos hace dos meses, bromeé con Sam sobre haber sido jugador de tenis. Nuestro amigo William ha sido atleta de atletismo y saltador de longitud, y el fútbol fue mi deporte principal en la escuela secundaria. Todos nosotros éramos personas físicas que entendían la dinámica física. No quiero decir que se tradujo uno a uno a nuestro trabajo, pero me refiero a la sensibilidad a las tres dimensiones.

Rashid, usted ha hablado sobre la decisión de un artista negro en las décadas de 1960 y 1970 de trabajar de manera abstracta y no representar directamente la negritud en términos representativos o figurativos, y cómo eso vive para usted.

JOHNSON Esa fue una decisión, y es una tontería fingir que no es verdad. Sam y artistas como Sam, que eligieron la abstracción como vehículo y la vieron como un camino a seguir, eran conscientes del hecho de que no incluían el cuerpo negro y las preocupaciones temáticas negras. Doy las gracias a esas personas. No siempre fue gratificante en las formas típicas.

Sam se quedó en Washington y no tuvo una representación constante en una galería en Nueva York, el centro del mundo del arte, hasta una edad avanzada. ¿Cómo afectó eso a su carrera?

EDUARDO Tenía su independencia, que de todos modos estaba en el centro de su personalidad.

Cuando yo lo entrevisté en 2018 y le preguntó si ser negro había frenado su carrera, respondió que sí y que no, y que no le interesaba limpiar la contradicción.

JOHNSON Honestamente, me encanta, y veo mucha verdad en ambas respuestas. La historia del Occidente blanco a menudo hace un gran trabajo centrándose en sí misma. Para mí, como joven artista, Sam Gilliam fue importante. Mel, Ed Clark, William T. Williams, fueron héroes para mí. Y el hecho de que no estuvieran representados de manera tan aspiracional en algunas de las instituciones culturales no fue un obstáculo para mi forma de ver el mundo.

EDUARDO La gente piensa que las cosas escritas sobre los blancos son a lo que tenemos que aspirar como significativos. El mundo del arte tiene sus formas de ver las cosas y tiene sus formas de educarnos, de modo que, a menudo, limitamos nuestro pensamiento. Sam finalmente no se vio limitado por esas cosas.

Sé que es tan pronto después de su fallecimiento, pero ¿cuál es su legado clave?

JOHNSON Me siento feliz por la vida que vivió y emocionado por el impacto que tuvo en tantos de nosotros. Para mí son los ciclos de su vida y su carrera: el hecho de que siguió trabajando y haciendo cosas que no solo complementaron su legado, sino que se sumaron a él. Sé que algunas personas mencionarán sus primeros avances, pero creo que en los últimos tres años nos ha brindado lo que puede ser un trabajo tan ambicioso como el que jamás haya hecho, sinceramente. Esa parte importa. Este chico realmente siguió adelante.

EDUARDO Estoy feliz de que Sam fuera Sam, haciendo lo que sentía que quería hacer. Siempre mantuvo esa actitud. Podrías llenar todo el New York Times solo con Sam y olvidarte del resto. Esa es mi opinión emocional sobre mi amigo. Estaba feliz de que su trabajo recibiera más atención y de que obtuviera más financiación, pero fue una lucha infernal. Siempre quiso hacer el trabajo, y lo hizo hasta que no pudo.

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