El jefe de salud advierte que el caso de la poliomielitis podría ser la ‘punta del iceberg’

Los funcionarios de salud del estado de Nueva York intensificaron el jueves su presión para las personas que no han sido inmunizadas contra polio vacunarse “de inmediato”, diciendo que el único caso confirmado de la enfermedad encontrado en el estado puede ser “la punta del iceberg” de una amenaza mucho más amplia.

La llamada urgente se produjo cuando las autoridades dijeron que se había detectado polio en muestras de aguas residuales tomadas en varios lugares y en diferentes momentos en dos condados al norte de la ciudad de Nueva York, lo que podría indicar la propagación de la enfermedad en la comunidad.

“Con base en brotes de polio anteriores, los neoyorquinos deben saber que por cada caso de polio paralítico observado, puede haber cientos de personas infectadas”, Dr. Mary T. Bassett, comisionada de salud del estado, en un comunicado.

“Junto con los últimos hallazgos sobre aguas residuales”, dijo el Dr. Bassett agregó, “el departamento está tratando el caso único de poliomielitis como solo la punta del iceberg de una propagación potencial mucho mayor”.

La poliomielitis es causada por el poliovirus y los niños menores de 5 años corren mayor riesgo de contraerla, pero cualquier persona que no esté vacunada corre el riesgo. La poliomielitis es altamente contagiosa y, por lo general, se propaga de persona a persona cuando alguien entra en contacto con las heces de una persona infectada y luego se toca la boca.

Muchos casos son asintomáticos y algunos pueden causar síntomas similares a los de la gripe, pero la enfermedad, también conocida como poliomielitis, puede ser incapacitante e incluso potencialmente mortal. No existe cura.

La parálisis es un resultado raro, pero antes de que las vacunas estuvieran ampliamente disponibles en la década de 1950, los brotes de polio causaron más de 15.000 casos de parálisis al año.

El mes pasado, el caso de la polio — el primero en ser reportado en los Estados Unidos en casi una década — fue identificado en un hombre adulto no vacunado en el condado de Rockland. Ningún caso se había originado en los Estados Unidos desde 1979.

Los funcionarios de salud estatales y del condado dijeron la infección en el condado de Rockland se había transmitido de alguien que recibió la vacuna oral contra la poliomielitis, que no se ha administrado en los Estados Unidos desde el año 2000.

El virus que circula en Nueva York puede haberse originado fuera de Estados Unidos, donde todavía se administra la vacuna oral, dijeron las autoridades. La vacuna oral contiene virus debilitado. Es seguro, pero si el virus derivado de la vacuna circula en una comunidad, puede infectar a personas no vacunadas y propagar la enfermedad.

Al anunciar el caso, los funcionarios enfatizaron que la persona infectada ya no era contagiosa y dijeron que sus esfuerzos se concentrarían en aumentar las tasas de vacunación y determinar si alguien más podría haber sido afectado.

Las autoridades han dicho que se había encontrado polio en muestras de aguas residuales del condado de Rockland tomadas en junio, antes de que se confirmara el caso de polio. El jueves, dijeron que también se había encontrado evidencia de la enfermedad en muestras de aguas residuales tomadas en junio y julio de dos partes “geográficamente diferentes” del condado de Orange, que se encuentra junto a Rockland.

“Los hallazgos”, dijo el Departamento de Salud del estado en un comunicado de prensa, “ofrecen más evidencia de la transmisión local, no internacional, de un virus de la poliomielitis”.

No había indicios de que el hombre infectado en el condado de Rockland fuera la fuente de la poliomielitis encontrada en las muestras de aguas residuales, dijeron las autoridades. La investigación sobre el origen del virus continúa.

Debido a que la vacunación generalizada ha demostrado ser una estrategia de prevención eficaz, las áreas con bajas tasas de inmunización pueden correr un riesgo particular de brote.

En los condados de Rockland y Orange, aproximadamente 60 por ciento de los niños de 2 años han recibido las tres dosis de la vacuna contra la poliomielitis, según datos estatales, una tasa considerablemente más baja que el 80 por ciento en el resto del estado, excepto la ciudad de Nueva York. (Para lograr la inmunidad colectiva contra la poliomielitis, el tasa de vacunación objetivo es del 80 por ciento, según la Organización Mundial de la Salud).

La mayoría de los adultos en los Estados Unidos no necesitan vacunarse contra la poliomielitis porque es más probable que lo hagan de niños, aunque algunos pueden ser elegibles para vacunas de refuerzo si tienen un mayor riesgo de exposición.

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