En el epicentro de las inundaciones de Kentucky, las comunidades se ayudan entre sí y esperan ayuda

Runnels Branch es un grito largo y sinuoso que se adentra en una montaña desde el área del lago Carr Fork en el condado de Knott, Kentucky. Por lo general, el arroyo es una presencia amable junto a la casita blanca de Sally Smith, una fuente de consuelo. Pero la semana pasada, se convirtió en algo más, algo vengativo. Se convirtió en una inundación.

“Era de noche. Llegó tarde en la noche”, dijo Smith.

Esa noche, Troublesome Creek y sus afluentes crecieron hasta 12 pies en todo el condado de Knott, una rápida inundación posible gracias a las empinadas laderas y los estrechos valles de la región, lugares donde hay una entrada y una salida. La casa de Smith estaba bien, pero muchos de sus vecinos solo tenían momentos para luchar por un terreno más alto. Muchos habían estado dormidos. Smith recuerda el aterrador sonido del agua corriendo en la oscuridad.

El grito de Sally Smith sigue siendo de difícil acceso después de la inundación.

“Teníamos agua de este lado”, dijo, demostrando mientras caminaba alrededor de su casa. “Teníamos agua de este lado. Pasaba por el patio de mi cuñada hacia nuestro patio”.

A medida que el agua retrocedía, la devastación se hizo evidente: las laderas se partieron, las casas se movieron desde sus cimientos, los automóviles quedaron atrapados debajo de los puentes. El agua olía a gasolina. Una esquina del cobertizo de Smith ahora cuelga de una ladera rota. Un poste de luz que una vez estuvo en tierra firme ahora está parado en el arroyo. En algunos lugares, casas enteras fueron arrastradas por la carretera.

Desde las carreteras principales puede que no se vea tan mal, pero en los gritos, es catastrófico.

Casi todo el mundo conoce a alguien que murió. los Líder del Heraldo de Kentucky primero informó sobre cuatro niños del condado de Knott que habían sido arrastrados; esos eran los hijos de la sobrina de Smith.

“Hay personas que perdieron hermanas, tíos, madres, primas”, dijo Smith. “Y el conteo sigue subiendo. Ves coches volcados y te preguntas, ¿hay alguien ahí dentro? No lo sabes.

Durante días, Smith y sus vecinos no tuvieron agua ni electricidad. Más allá de la casa de Smith, el camino sigue siendo tan malo que las personas solo pueden comunicarse en sus vehículos todo terreno o simplemente caminando. Regularmente revisa a una pareja de ancianos que sabe que se está quedando sin oxígeno para sus tanques. Ella llama repetidamente al 911 y espera a que lleguen.

Subiendo la rama de Runnel, el camino se vuelve intransitable.

“Nadie está comprobando”, dijo Smith, desesperado. “Son los vecinos controlando a los vecinos. Eso es lo que estamos haciendo, nos mantenemos al día unos con otros”.

Las inundaciones de Kentucky cobraron al menos 37 vidas, y el condado de Knott ha cobrado la mayor cantidad de muertes hasta el momento, con 17 y contando.

Ahora, la comunidad está recogiendo las piezas.

socorristas abrumados

Los socorristas del condado de Knott están haciendo todo lo posible para llegar a las personas, pero los departamentos de bomberos locales son voluntarios y trabajan con equipos pequeños. La noche de la inundación, los voluntarios del departamento de bomberos de Hindman no pudieron acceder a su estación, con agua sobre el puente y algunos bomberos varados en casa o en la carretera.

Cuando la inundación retrocedió, su estación estaba cubierta de lodo y lodo. Los camiones habían caído al arroyo.

Preston Hays, jefe de bomberos de Hindman

Los bomberos voluntarios todavía están tratando de responder a las llamadas incluso mientras limpian la suciedad de su equipo. También han trabajado en llamadas médicas. Y todos ellos tienen trabajos para volver a. El jefe de bomberos Preston Hays está exhausto.

“Todos hemos estado devastados y abrumados, y hay momentos en los que te acuestas y no duermes mucho”, dijo Hays.

Hays se sentó en el escritorio de la estación de bomberos, hablando sobre el sonido de un ventilador que zumbaba en la esquina. Años de cuadernos y documentos yacían secándose encima de mesas arruinadas, y el equipo de la estación estaba en las escaleras, cubierto de barro seco. Afuera, los voluntarios se sentaron con agua embotellada y bocadillos para cualquiera que pudiera pasar.

“Estamos tratando de cuidarnos mientras recibimos agua, tratamos de preparar los alimentos y cuidar a todos en la comunidad”, dijo Hays.

Algunos lugares aún son inaccesibles, y aunque los socorristas de otros condados están ayudando, Hays dice que tienen sus propios problemas con los que lidiar. Con tantos lugares pasando por tanto al mismo tiempo, los recursos son escasos.

“El teléfono ha estado sonando todo el día”, dijo.

Hays dijo que ha confiado en voluntarios adicionales de la comunidad. Cuando no pudieron enviar a los bomberos a las llamadas de rescate, fue la gente común la que intervino.

“Ellos eran los que hacían el trabajo”, dijo. Cuando abrió la boca para agregar otro pensamiento, sonó el teléfono y Hays se disculpó antes de contestar. Mientras hablaba, garabateaba notas en los márgenes de una pizarra cubierta de ellas.

El jefe de bomberos de Hindman, Preston Hays, examina los daños por inundaciones en el VFD.

Después de la ronda inicial de inundaciones, partes del condado de Knott han sido golpeadas una y otra vez por lluvias intermitentes. La comunidad está abrumada, hasta el punto en que el tribunal del condado ha operaciones suspendidas indefinidamente. Las comunidades hermosas y remotas con nombres que suenan a poesía (Wolfpen Creek, Deadmare Branch, Pippa Passes, Redfox, Emmalena) han seguido siendo aisladas. Incluso en la calle principal de la sede del condado de Hindman, muchos son abandonado a un lado del arroyo hasta que se fijen sus puentes.

La comunidad se ayuda a sí misma

A medida que los servicios de emergencia se recuperan de sus pérdidas, voluntarios como Havanna Thacker se encargan de coordinar los suministros. Thacker creció en Rowdy Hollow, en el condado de Knott, una comunidad que, según ella, siempre ha estado en los márgenes, cerca de la línea del condado, donde puede ser difícil encontrar una oficina de correos, un banco o un médico cerca, y donde las carreteras no siempre se reparan. rápidamente. Ahora vive en Richmond, pero respondió tan pronto como se enteró de la inundación.

“El condado de Knott no tiene muchos recursos, tal como son, para todos”, dijo Thacker.

Thacker y su madre, junto con otros miembros, establecieron una tienda en la antigua Escuela Secundaria Carr Creek, que cerró para los estudiantes en 1974 pero permaneció abierta como centro comunitario. Después de una mañana de apilar e inventariar suministros, Thacker descansa en un rincón del gimnasio. Ella está exhausta. Pero siente que si la gente como ella no da un paso al frente, más personas podrían morir.

“A veces parece que hay personas que soportan la carga pesada por los demás”, dijo.

Por la tarde, Thacker recorre las carreteras arriba y abajo de los angostos precipicios. Cuando no puede ir más allá, se encuentra con alguien con un vehículo todo terreno para llevar los suministros la última milla o dos.

“Esta es mi gente”, dijo Thacker, secándose la frente. “¿Cómo están sobreviviendo? Pero recuerdas de dónde eres. Todos se cuidan unos a otros”.

El gimnasio en la antigua Escuela Secundaria Carr Creek, ahora un improvisado centro de ayuda mutua.

Ha tenido altibajos en las últimas semanas. Ha conocido a personas una y otra vez que perdieron familiares, amigos, todo lo que tenían. Pero también ha visto a personas unirse para despejar caminos y hacer la vida más fácil para los demás.

“Entonces, literalmente, puedes conducir y ver personas con palas, azadones, botas, lo que sea, tenían el cabello recogido, tratando de ayudar a las personas a recuperarse”.

Pero aún así, se necesita más. Las casas necesitan ser reparadas, o la gente necesita casas nuevas. A pesar de que llegó la Guardia Nacional y FEMA acaba de comenzar a recibir solicitudes de ayuda, muchas personas dicen que tienen dudas de que recibirán la asistencia que necesitan. Especialmente a medida que las crisis iniciales se calman y comienza el largo recorrido, Smith se pregunta si su comunidad será olvidada. Se siente como si vivieran demasiado lejos.

“Sabes, lo único que puedo hacer es orar”, dijo Smith. “Porque parece que el gobierno no está realmente interesado en el condado de Knott”.

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